Les moteurs diesel sont plus économiques que les moteurs à essence, qui n’ont toujours pas rattrapé malgré les progrès comme l’injection directe. Alors, quelle est exactement la différence entre les moteurs essence et diesel et comment fonctionnent les diesels?

Tout d’abord, le diesel et l’essence proviennent tous deux de la même source, le pétrole brut. Ce sont deux carburants liquides d’hydrocarbures, mais le diesel a des propriétés différentes de l’essence. Le diesel est plus dense que l’essence et contient environ 15 pour cent plus d’énergie par volume. Cela signifie, litre pour litre, vous obtenez littéralement plus de bangs pour votre argent.

Mais ce n’est pas toute l’histoire. Les moteurs diesel sont encore beaucoup plus efficaces que les moteurs à essence pour convertir le carburant en énergie mécanique. En fait, y compris l’avantage énergétique du carburant lui-même, les diesels sont jusqu’à 40 pour cent plus efficaces à le faire. Les deux types de moteurs sont classés comme moteurs « thermique » parce qu’ils convertissent l’énergie thermique du carburant en énergie mécanique. Mais les diesels ont une meilleure efficacité thermique que les moteurs à essence, ce qui signifie qu’ils convertissent plus de la chaleur en énergie mécanique et en gaspillent moins dans l’environnement.

Les moteurs diesel fonctionnent en comprimant l’air si étroitement dans un petit espace de combustion qu’il devient assez chaud pour enflammer le diesel spontanément quand il est injecté. Le moteur à essence repose sur une étincelle pour l’allumage à basse compression. Le rapport de compression plus élevé du moteur diesel signifie qu’il a un rapport d’expansion élevé – la différence entre l’espace comprimé et l’espace s’est ouverte lorsque le piston atteint le fond de son voyage. Cela équivaut à une plus grande efficacité.

Les moteurs diesel sont également non renforcés. La plupart des moteurs à essence freinent la quantité d’air entrant dans le moteur parce que le rapport air-carburant doit rester au point optimal de 14,7:1, de sorte que la quantité de carburant et d’air entrant dans le moteur sont tous deux réglementés. Un moteur diesel fonctionne très maigre (beaucoup plus d’air) et peut puiser autant d’air qu’il le souhaite, contrôlant la puissance seulement en injectant plus ou moins de carburant. Le moteur à essence tente de aspirer la même quantité d’air à faible ouverture des gaz, mais ne peut pas, causant des « erses de pompag ». C’est comme sucer à travers une paille écrasée: le moteur ne peut pas gagner, mais il utilise l’énergie en essayant. Le moteur diesel non renforcé n’a pas ce problème, ce qui augmente également l’efficacité.

Sur la question épineuse et controversée des émissions, le diesel génère moins de CO2 parce qu’il est plus efficace et brûle moins de carburant. Il ne créer plus d’oxydes d’azote (NOx) à l’intérieur de la chambre de combustion, mais qui n’a rien à voir avec la composition du carburant diesel. Les NOx se forment dans n’importe quel processus de combustion à haute température parce que l’azote dans l’air se combine à l’oxygène (il s’oxyde).

Parce que la combustion du moteur diesel est chaude et fonctionne maigre, il fait plus de NOx. Ceci est nettoyé par le suivi des gaz d’échappement, comme le SCR (réduction sélective des catalyseurs), et les derniers diesels produisent des quantités extrêmement faibles de NOx. Le diesel peut avoir eu une mauvaise presse au cours des dernières années, mais la consommation de carburant plus faible en fera un acte difficile à suivre d’ici là et chaque fois que les moteurs à combustion mordent enfin la poussière.

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